현대판 현자의 돌을 찾으려는 노력의 대가

사람들의 뇌리에서 현자의 돌에 대한 생각이 거의 사라진 1987년, 브라질의 한 보건소에서 아주 비싼 의료 기기가 도난당한 사건이 일어났다. 이 의료기는 암시장 고물상으로 넘어가 해체되어 팔려나갔는데, 이때 고물상 주인은 의료기 안에서 어두운 곳에 놓아두면 파랗게 빛나는 예쁜 돌들을 발견한다. 신기하게 생각한 주인은 의료기는 고철로 팔아버리고, 이 신기한 돌들을 친구와 친척들에게 나눠주었다. 그런데 며칠 지나지 않아 … Read more

연금술사의 금을 만드는 노력

현자의 돌. 모든 물질을 금으로 바꿀 수 있는 능력을 지닌 물질. 중세 연금술사들이 일생을 걸고 찾아 헤맨 물질. 하지만 모두 실패하고 만 현실에 존재하지 않는 물질. 연금술 Alchemy 이란 말은 금을 제조하는 기술이라는 뜻이다. 정관사 al 뒤에 금속 주조를 뜻하는 그리스어 khyma가 붙어서 된 말이다. 기원전부터 시작된 연금술은 17세기까지도 모든 지식인들을 깊이 사로잡은 학문이었다. 하지만 … Read more

경고등으로서 의미가 있는 통증

비마약성 진통제들은 뇌에 있는 감각 수용기를 건드리는 것이 아니라, 말단 부위에 작용해 통증을 일으키는 물질들을 차단한다. 우리 몸은 신체에 이상이 생기거나, 병원균이 침입하면 프로스타글란딘, 브라디키닌 같은 물질을 방출해 뭔가 몸이 이상하다는 신호를 뇌로 전달한다. 비마약성 진통제들은 이러한 물질이 방출되지 못하게해 뇌로 가는 통증 신호를 줄여준다. 또한 몸 속에서 이상이 생기면 대부분 통증과 함께 열과 염증도 … Read more

인간이 발전시키는 통증 프로그램

통증 없이 생명을 유지하기는 불가능하다. 우리 유전자는 통증이 없으면 생명을 유지하는 데 치명적이라는 걸 깨닫고 우리 몸에 정교한 ‘통증 프로그램’ 을 설치했다. 통증은 생명체가 위험에 빠졌음을 알려주는 내부 경고등인 것이다. 단적인 예로 물을 못 마시면 고통스럽다. 이는 수분이 부족하면 생명을 유지하기 힘들기 때문에, 고통이라는 감정을 일으켜 경고를 하는 것이다. 그리고 고통을 벗어나면 기분이 좋아지게 해, … Read more

통증이 생명체의 생존 유지에 미치는 영향

통증은 삶을 피폐하게 만든다. 몇 년 전에 급성 신염을 앓은 적이 있었다. 이틀 동안 40도를 오르내리는 고열에다가, 소변이 한 방울도 나오지 않아 온몸이 부어올랐다. 염증이 생긴 신장 때문에 옆구리는 창으로 찌르는 듯 아팠고, 항생제의 부작용과 고열 때문에 계속 토하기만 했다. 아무리 진통제를 맞아도 아픔은 가시지 않았고, 통증은 견딜 수 없을 만큼 심해지기만 했다. 결국, 의사는 … Read more

여성 호르몬 대체 요법 사용에 따른 효과

여성 호르몬 대체 요법이 만능은 아니다. 지난 2002년 7월, 미국 여성건강협회(WHI)에서는 갑자기 와이어스 사가 연구하고 있는 여성 호르몬 제제 프렘프로 Prempro의 임상 실험을 중지한다는 결과를 발표하면서 에스트로겐신화에 대한 맹목적인 믿음에금이 갔다. 인공 에스트로겐의 투여는 대장암의 감소나고관절 골절의 감소에는 유익한 효과를 나타냈다. 참고로엉덩이와 허벅지를 잇는 고관절은 다른 골절과 달리 생명에 위협을 준다. 고관절이 부러지면 꼼짝도 못하고 … Read more

여성 호르몬 변화에 따른 신체적, 정신적 영향

사람이 나이가 들면서 남자나 여자나 똑같이 신진대사가 떨어지고 몸이 무거워지면서 이른바 ‘늙어가기 시작한다. 주름이 생기고, 체력이 예전 같지 않고 자꾸 피곤해지는 건 남녀가 같으나, 중년이 되면 여성은 남성과 달리 뚜렷한 신체적 변화가 생긴다. 매달있던 ‘매직’ 이 멈추는, 이른바 폐경이 일어난다. 남성은 나이가 아무리 들어도 성적 능력이 쇠퇴할지라도 이론적으로 생식력은 유지한다. 하지만 여성은 폐경을 맞이하면 명실 … Read more

성역할의 변화와 생물학적 원인

채소 마누라. SF 단편선에 있던 짧은 이야기 가운데 하나였는데 특이한 제목이 눈길을 끌었다. 행성 이주가 보편화되고, 기계화된 농업으로 한 사람이 수백만 평에 달하는 농사를 짓는 것을 당연하게 생각하는 시대. 도시에서 멀리 떨어져 혼자 살아가야 하는 농부들의 외로움을 달래고자 만든 것이 ‘채소 마누라’를 위시한 ‘재배하는 식물여성이다. 농부는 채소 마누라가 다 자라자 뿌리에서 잘라내 집 안으로 들여온 … Read more